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What you need to know about Amazon Germany's ban on Chinese sellers.

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It was recently announced that on December 28th 2017, Amazon Germany banned numerous Chinese topsellers. They were informed that the German tax authorities are investigating non-European traders, who do business through Amazon without declaring nor paying taxes, especially VAT. These sellers have been therefore suspended, and their Fulfillment-by-Amazon (FBA) goods and Amazon payment accounts confiscated. Allegedly, mostly large traders have been affected.

In den letzten Tagen wurde bekannt, dass Amazon Deutschland am 28.12.2017 zahlreiche große chinesische Händler (Topseller) gesperrt hat. Sie erhielten eine Nachricht von Amazon, die darauf hindeutet, dass das deutsche Finanzamt die illegal auf Amazon handelnden Drittland-Händler im Visier hat. Die Händler wurden suspendiert, ihr Fullfillment-by-Amazon-Lagerbestand und ihr Amazon Payments-Guthaben wurden beschlagnahmt. Es sollen fast nur größere Händler betroffen sein.

How can a trader recover goods and accounts? Bekommt man die Waren und Guthaben frei?

The primary concern for affected traders ist to understand whether their goods and accounts can be recovered in the first place. To evaluate if there is a chance to release these goods and accounts, it is important to determine what the charges behind the confiscation are. Currently, the German tax authorities openly carry out proceedings against traders and potential beneficiaries of businesses involved in tax fraud. These accusations are supported by an ongoing political discussion alleging that a large number of non-European traders, who sell goods through electronic markets such as Amazon and eBay, neglect their tax obligations and avoid VAT payment.

Für die betroffenen Händler dürfte es vor allem darum gehen, ob sie die Warenbestände und die Guthaben freibekommen können. Die deutschen Finanzbehörden leitet ganz offenbar ein Strafverfahren wegen der Hinterziehung von Umsatzsteuer. Daher steckt der bereits auf politischer Ebene diskutierte Vorwurf, zahlreiche Händler auf Amazon und eBay aus Nicht-EU-Staaten, insbesondere aus China und Hong Kong, würden die steuerlichen Pflichten in der EU vollständig missachten.

In such proceedings involving tax fraud, the tax authorities have the right to confiscate assets, goods and accounts in order to secure payment of tax claims, as well as potential penalties and expenses of the proceedings. Such confiscations are dictated by a judge, whose decision is then handed over to Amazon. Amazon must then abide by this decision.

In einem solchen Verfahren wegen Steuerhinterziehung – einem Steuerstrafverfahren – ist den Finanzämter eröffnet, Warenbestände und Konten zu arretieren, um Steueransprüche, aber auch etwaige Strafen und Verfahrenskosten zu sichern. Dem liegt der Beschluss eines Richters zugrunde, der Amazon zugestellt wird. An diesen Beschluss muss sich Amazon halten.

Therefore, to recover the assets the judge's decision has to be appealed. Chances of success can be low if the accusations are proven to be true and the seller has indeed neglected tax obligations, failing to submit tax declarations and avoiding VAT payment. In such cases it is however possible to validate the amount to be secured and reduce it in case there is an opportunity.

Um Ware und Guthaben frei zu bekommen, muss man den Beschluss angreifen. Wenn aber der dahinterstehende Vorwurf zutrifft, dass keine Umsatzsteuer angemeldet und gezahlt wurde, so wird das wenig Aussicht auf Erfolg haben. Zumindest in vollem Umfang. In dem Beschluss ist der Betrag anzugeben, der zu sichern ist. Und diesen Betrag kann man überprüfen und den Beschluss gegebenenfalls korrigieren lassen.

Sellers‘ creditors can claim a release of the goods if they have the right to secure own interests. Goods are often property of the supplier and the seller does not possess ownership of these. Moreover, accounts could be conceded to suppliers as well as creditors to secure claims. Therefore, the affected trader should inform suppliers about a tax fraud proceeding, so that these can enforce their right to secure interests. This is in the trader‘s interest as well since the fact that the assets are under confiscation does not exempt the trader from the duty to pay suppliers. If the suppliers manage to release goods, the trader will equally benefit.

Darüber hinaus können Lieferanten eine Freigabe geltend machen, wenn ihnen ein Sicherungsrecht zusteht. Oftmals gehört die Ware dem Lieferanten und nicht dem Händler. Auch sind die Guthaben häufig an Lieferanten oder Kreditgeber zur Sicherheit abgetreten. Diese sind darüber zu informieren, damit sie prüfen können, ob sie ihre Sicherungsrechte geltend machen können. Das ist ja auch im Sinne des Händlers: Schließlich bewahrt der Arrest der Ware den Händler nicht davor, seinen Lieferanten bezahlen zu müssen. Kann der Lieferant aber die Ware herausverlangen, so ist das auch zum Vorteil des Händlers.

Should the seller take a passive stand and let go? Kann man die Sache nicht auf sich beruhen lassen?

Even if the trader affected accepts the fact that they have to write off assets and Amazon payment accounts, the matter is still not settled. Criminal sanctions could still apply and any personal assets in Europe are jeopardized. The concerned person may loose their right to visit and to stay in Europe, as well as USA, for a period of at least 10 years.

Selbst wenn die Betroffenen sich damit abfinden können, den Warenbestand und die Amazon Payments-Guthaben abzuschreiben, so ist damit die Sache nicht erledigt. Es droht Strafbarkeit. Und es droht schließlich auch die Vollstreckung in andere Vermögenswerte in Europa. Als Konsequenz kann ein Aufenthalt in Europa und sogar in USA für die Betroffenen für mehr als zehn Jahre unmöglich werden.

Protect your freedom – avoid imprisonment and extradition. Sichern Sie Ihre Freiheit – wenden Sie Verhaftung und Auslieferung ab.

Under German law, it is not possible to sentence an absent individual. Legal actions against someone who does not reside in Germany might therefore seem irrelevant at first. However, such a situation is indeed relevant, since German authorities can proceed to issue an international search order. German authorities may ask foreign states for apprehension and extradition of an individual to Germany.

Dass deutsche Finanzbehörden ein Strafverfahren führen mit dem Ziel, eine Anklage vor einem deutschen Strafgericht zu erheben, kann einem Betroffenen, der sich nicht in Deutschland aufhält, zunächst egal sein. Das deutsche Strafrecht kennt keine Verurteilung eines Abwesenden. Doch das ist zu kurz gedacht: Denn auch vor einer Verurteilung können die deutschen Behörden einen Verdächtiger zur Fahndung ausschreiben, und zwar international. Einer Verhaftung folgt dann die Auslieferung nach Deutschland.

It is unlikely that China will extradite own citizens to Germany. However one must keep into account that China may take legal actions and sanctions against own citizens on the basis of what has been reported by German authorities.

Nun wird China seinen eigenen Staatsbürger nicht unbedingt nach Deutschland ausliefern. Jedoch ist nicht ausgeschlossen, dass China aufgrund der Erkenntnisse aus Deutschland eigene Sanktionen gegen seinen Staatsbürger ergreift.

Trips abroad for a Chinese citizen under tax accusations in Germany will be most crucial if the destination is in Europe, the USA or Australia. All these states will in general comply with a German request to imprison and extradite an accused person. Even Hong Kong and many other south-east-Asian states agree to extradite accused persons to Germany. Trips to such countries could be blocked for more than 10 years.

Kritisch wird für den Betroffenen aber jede Reise ins Ausland, insbesondere nach Europa, die USA oder Australien: diese Staaten werden dem deutschen Gesuch um Verhaftung und Auslieferung in jedem Fall nachkommen. Selbst Hong Kong und viele andere Staaten Süd-Ost-Asiens liefern nach Deutschland aus. Damit bliebe einem Verdächtigen, der in China wohnt, für deutlich mehr als zehn Jahre jede Reise in viele Teile der Welt versperrt.

Protect personal assets from confiscation. Übergreifen des Arrests auf anderes Vermögen vermeiden.

It's strongly recommended to act proactively to avoid further confiscation of private assets. The tax authorities are entitled to confiscate assets beyond goods and accounts. Tax fraud officers will investigate the beneficiaries of the affected trade company. They will search for assets not only in Germany but also in any other European state. Therefore, beneficiaries‘ personal bank accounts and real estate can be confiscated as well. Furthermore, persons related to beneficiaries – e. g. spouses or children – may also be affected and even arrested.

Ein aktives Tätigwerden ist auch angezeigt, um die Vollstreckung in Vermögenswerte vermeiden. Der Zugriff des Finanzamtes beschränkt sich nicht auf die arretierten Warenbestände und Guthaben. Im Rahmen seiner Ermittlungen wird die Steuerfahndung auch ermitteln, wer die hinter dem Unternehmen stehenden Personen, also die wirtschaftlich Berechtigte sind. Damit einher geht die Suche nach Vermögenswerten des wirtschaftlich berechtigten in Deutschland und anderen europäischen Staaten. Es droht dann, dass der Arrest auf Konten und Immobilien in Deutschland und anderen europäischen Staaten ausgeweitet wird. Neben Konten und Immobilien, die den wirtschaftlich Berechtigten selbst gehören, droht auch der Zugriff auf solche von nahestehenden Personen, also vor allem von Ehegatten und Kindern.

It may take various years before legal actions are taken against the beneficiaries and the confiscation of assets and real estate comes into effect. Nevertheless, it should be considered that in general assets which are needed for EU visas and residence permits cannot be withdrawn easily. If such assets were to be moved to USA or Singapore, EU visas and permits might be canceled. Moreover fast transactions of money or assets could be blocked due to anti-money-laundering-laws.

Zwar mag eine solche Vollstreckung in Konten und Immobilien der wirtschaftlich berechtigten Jahre dauern. Dabei darf aber nicht vergessen werden, dass dieses Vermögen regelmäßig nicht aus der EU abgezogen werden kann, da es die Basis für eine Aufenthaltserlaubnis bildet. Fließt das Geld etwa in die USA oder nach Singapur, so steht das EU-Visum auf dem Spiel. Darüber hinaus könnte ein umfassender, schneller Abzug der Gelder an Geldwäschevorschriften scheitern.

What should traders not yet blocked by Amazon do? Was sollten andere Händler machen, die Amazon noch nicht gesperrt hat?

Traders that have not yet been banned by Amazon or that do business on other electronic marketplaces like eBay, should not do any further sales which are subject to VAT without a declaration. They must evaluate whether they have incurred in any tax offense and if so, determine to which extent They must then asses the amount of unpaid taxes and corresponding interest and report the omitted tax declaration to the tax authorities.

Händler, die Amazon bisher noch nicht gesperrt hat oder die über andere Marktplätze wie eBay handeln, sollten bis auf weiteres den Handel einstellen und keine weiteren umsatzsteuerpflichtigen Umsätze ausführen, ohne diese zu deklarieren. Sodann ist zu prüfen, in welchem Masse bisher die steuerlichen Pflichten verletzt wurden. Vor allem ist der Betrag der nicht gezahlten Steuer und der darauf entfallenden Zinsen zu ermitteln. Wenn dieser bekannt ist, ist eine Selbstanzeige zu erwägen.

A report of omitted taxes is known in German as Selbstanzeige and it is an option under German law to clear previous tax breeches and to be exempted from criminal liability. Such a report must enlist all tax omissions and must be submitted by the tax payer proactively. A Selbstanzeige requires sufficient liquidity on the tax payer‘s end to compensate for the full tax amount that has been omitted. A tax payer will not be exempted from criminal liability by filing in the Selbstanzeige if the tax authorities already discovered the tax omission. Therefore, it must be submitted as soon as possible.

Mit der Selbstanzeige bietet das deutsche Recht eine Möglichkeit, bisherige Steuerstraftaten auszuräumen und straffrei zu werden. Der Steuerpflichtige muss dazu freiwillig alle steuerlichen Versäumnisse nachholen. Straffreiheit tritt aber nur ein, wenn auch die rückständigen Steuern kurzfristig bezahlt werden. Die Selbstanzeige kann also daran scheitern, dass die Steuerschuld zu hoch ist und nicht genug Geld zum Ausgleich zur Verfügung steht. Eine Selbstanzeige ist dann nicht mehr möglich, wenn die Tat von der Finanzbehörde schon entdeckt, also dort bekannt ist. Daher sollte man damit nicht lange zuwarten.

Traders which are not banned by Amazon yet or that do business on other marketplaces like eBay, should check their contracts with suppliers and creditors to determine whether these are entitled to claim goods and accounts in case of confiscation.

Zudem sollten Händler, die Amazon bisher noch nicht gesperrt hat oder die über andere Marktplätze wie eBay handeln, die Verträge mit Lieferanten und Kreditgebern prüfen, inwieweit diesen ein Sicherungsrecht an Ware und Geld zusteht und sie dies im Falle eines Arrestes geltend machen können.

Please ask us if the Amazon ban concerns you – we will assist you right away. Wenn Sie betroffen Sie, kontaktieren Sie uns bitte – wir helfen Ihnen.

OBENHAUS Anwaltskanzlei für Steuerrecht in Hamburg & Zürich can assist you with our extensive expertise and experience as certified Tax and Criminal Defense Lawyers. We can help you avoid further criminal liability and risk of arrest. We also advise you on how to prevent the loss of private assets.

OBENHAUS Anwaltskanzlei für Steuerrecht in Hamburg & Zürich steht Ihnen mit der vollen Expertise als Fachanwalt für Steuerrecht und als Strafverteidiger zur Seite. Wir bewahren Sie vor weiterer Strafbarkeit, helfen, Verhaftung zu vermeiden. Zudem beraten wir Sie, wie Sie den Verlust weiterer Vermögenswerte abwenden.


Rechtstipp vom 08.01.2018

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